José Mª Moreno: ¡Bienvenida a Marte! Perseverance

A las 21,00 h (GTM) del día 18 de febrero de 2021, el rover Perseverance de la NASA tocó suavemente la superficie del cráter Jezero, en Marte.

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José Mª Moreno Ibáñez.  AC/19.52

La nave espacial Mars 2020 Perseverance Rover se lanzó el 30 de julio de 2020, después de años de estudio y preparación. Las operaciones en la superficie marciana durarán, al menos, un año de los de Marte (aproximadamente 687 días terrestres).

El rover Perseverance, en la noche del día 18 de febrero de 2021, tomó suelo marciano con el objetivo de buscar signos de vida microbiana antigua o actual, y analizar la habitabilidad pasada de Marte, cuando por el planeta corría el agua, hace miles de millones de años. Para realizar su trabajo el rover usará un taladro, entre otros instrumentos, con el que recolectará muestras de las rocas y del suelo marcianos. Almacenará una selección de ellas en tubos sellados para que sean recogidas por una misión futura que las transportaría de regreso a la Tierra. Perseverance también probará tecnologías avanzadas para ayudar a preparar el camino para una posterior exploración humana a Marte.

Perseverance en Marte
Credit NASA

La NASA eligió el cráter Jezero como el lugar para amartizar porque los científicos creen que el área, alguna vez, estuvo inundada de agua. Esa región  fue un gran lago, y su delta la desembocadura de un río. El proceso de selección del lugar de amartizaje involucró a un grupo de miembros del equipo de la propia misión y a algunos científicos de todo el mundo. Todos ellos examinaron cuidadosamente más de 60 ubicaciones candidatas en el planeta rojo. Después de un exhaustivo estudio de cinco años de sitios potenciales, cada uno con sus propias características únicas y atractivos, Jezero fue seleccionado como el lugar idóneo para amartizar.

Credit: ESA / DLR / FU-Berlín / NASA / JPL-Caltech

Cráter Jezero

El cráter Jezero tiene 45 kilómetros de diámetro y está ubicado en el borde occidental de una llanura llamada Isidis Planitia, que se encuentra justo al Norte del ecuador marciano. El lugar del amartizaje está a unos 3.700 kilómetros del que utilizó el Curiosity, anterior rover de NASA, aun activo en el cráter Gale.

Jezero se encuentra dentro de la región Isidis Planitia, donde el impacto de un gran meteorito dejó un enorme cráter de unos 1200 kilómetros de diámetro. Este evento cambió para siempre la morfología del suelo y de la roca en la base del cráter. Un impacto posterior de otro meteorito más pequeño formó el cráter Jezero dentro de la cuenca de la colisión anterior de Isidis. Los científicos creen que estos eventos probablemente generaron entornos favorables para la vida, a semejanza de cómo sucedió en la Tierra. Hay evidencia de un antiguo río que fluía hacia Jezero, formando un delta que ha estado seco desde hace muchos millones de años.

Una mirada hacia el pasado

El cráter cuenta la historia de la naturaleza intermitente del pasado húmedo de Marte. Hace más de 3.500 millones de años, los cursos de ríos se derramaron sobre la pared del cráter y crearon un lago. Los científicos estiman que ese agua transportó minerales arcillosos desde el área circundante hasta el lago del cráter. Posiblemente, la vida microbiana podría haber existido en Jezero durante uno o más de estos tiempos pasados húmedos. Si es así, se podrán encontrar signos de sus restos en el lecho del lago o en los sedimentos de su costa. Los astro-geólogos estudiarán cómo se formó y evolucionó esa región, buscarán signos de vida pasada, o presente, y recolectarán con el Perseverance muestras de roca y suelo de Marte que podrían haber guardado esas huellas.

Cráter Jezero
Credit: NASA / JPL-Caltech / MSSS / JHU-AP

Buscando habitabilidad

Por lo tanto, es probable que el cráter Jezero haya sido habitable en un pasado distante. El instrumento CRISM del orbitador actual que vuela alrededor de Marte (Mars Reconnaissance Orbiter) demostró hace años que el cráter contiene arcillas que solo se forman en presencia de agua. En la Tierra, los científicos han encontrado tales arcillas en el delta del río Mississippi, donde se descubrió vida microbiana incrustada en la propia roca. Esto hace que el cráter Jezero sea idóneo para cumplir el objetivo científico de la misión Mars 2020: estudiar un entorno potencialmente habitable que aún puede conservar signos de vidas pasadas.

Perseverance lleva a bordo nuevas tecnologías para la exploración de Marte:

Moxie

El instrumento MOXIE, ubicado dentro del cuerpo del rover, probará una nueva tecnología para convertir el dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno. El uso de los recursos locales que se encuentran en el planeta será muy importante para las futuras misiones humanas a Marte.

Helicóptero Ingenuity Mars

Alojado debajo del cuerpo del rover, se encuentra el helicóptero Ingenuity Mars: un pequeño helicóptero autónomo diseñado para probar, por primera vez fuera de la Tierra, un vuelo propulsado en la delgada atmósfera marciana.

Helicóptero Ingenuity Mars
Credit: NASA / JPL-Caltech / MSSS / JHU-AP

El objetivo final de la misión es, además de investigar los posibles restos de vida pasada, o presente, lograr: algún método para producir oxígeno de la atmósfera marciana; localizar en el planeta otros recursos (como el agua subterránea); mejorar las técnicas para amartizaje y caracterización del clima, el polvo y otras condiciones ambientales potenciales que podrían afectar a los futuros astronautas que vivan y trabajen en Marte.

Referencias:

San Joaquín de Flores


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