José Mª Moreno: La misión Juno al sistema del planeta Júpiter se amplía hacia sus lunas

Los datos que siga recopilando la nave espacial Juno contribuirán a conocer, en su extendida misión, las lunas más interesantes de nuestro sistema solar: la volcánica Io; Europa, un posible hábitat futuro; y la enorme Enceladus, que sería planeta si no orbitara al gigante Júpiter.

0

José Mª Moreno Ibáñez.  AC/19.52

La nave espacial de la NASA, que ha estado recopilando datos sobre el gigante gaseoso desde julio de 2016, se convertirá en un auténtico explorador de todo ese sistema planetario.

La NASA ha confirmado una extensión de la misión de su nave espacial Juno, que explora  el sistema de Júpiter. El orbitador planetario, una vez concluidos sus primeros objetivos, continuará su reconocimiento del sistema más grande del Sol, hasta septiembre de 2025, o hasta el final de su vida útil. Esta expansión le asigna a Juno la tarea de convertirse en un minucioso explorador de todo el sistema joviano: Júpiter, sus anillos y sus lunas (actualmente conocidas 79); entre ellas la mayor de nuestro sistema: Ganímedes. Juno tiene previstos varios encuentros con tres de las lunas galileanas (las descubiertas por Galileo Galilei) más misteriosas de Júpiter: Io, Europa y Ganímedes (faltaría la cuarta vista por el célebre astrónomo: Calixto).

Esta imagen de la atmósfera de Júpiter, desde la nave espacial Juno de la NASA, incluye algo notable: dos tormentas atrapadas en el acto de fusionarse, cercanas a la tormenta «La Gran Mancha Roja. Credit: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSSI Procesamiento de imágenes por Tanya Oleksuik, © CC B.

La misión Juno se lanzó el 5 de agosto de 2011 y llegó a la órbita del «gran hermano» el 5 de julio de 2016, con una carga útil de ocho instrumentos científicos, entre ellos, además de una cámara de alta resolución, un receptor de ondas de radio y un sensor de ondas de plasma; todo con el objetivo de estudiar al gran planeta gaseoso. La nave espacial impulsada por energía solar, de un peso de 3.625 kilogramos, volando a gran velocidad sobre las cimas de las nubes de Júpiter, ha recopilado datos desde un punto de vista único hasta ahora.

Entre los muchos objetivos científicos conseguidos, cabe destacar el análisis realizado sobre la Gran Mancha Roja (la tormenta más icónica del sistema solar), que ha estado girando durante más de 300 años, aunque parece estar disminuyendo su tamaño lentamente (del doble del de la Tierra en 1979, a 1,3 veces actualmente). Juno sondeó una profundidad en ella de hasta 320 kilómetros, en diciembre de 2017.

También estudió las espectaculares 9 tormentas del polo Norte: un ciclón central que está rodeado por ocho más, como si cerraran un gran círculo. Estos ciclones varían de 4.000 a 4.600 kilómetros de diámetro. Sus brazos espirales chocan entre sí mientras giran, pero las tormentas no se fusionan, según muestran los datos de Juno, en marzo de 2018.

Esta imagen infrarroja compuesta, tomadas por la nave Juno, muestra el ciclón central en el polo Norte del planeta y los ocho ciclones que lo rodean.<br />Credit: NASA / JPL-Caltech / SwRI / ASI / INAF / JIRAM

Ahora, dentro de su misión ampliada, Juno visitará a las lunas galileanas más significativas. Comenzará con un sobrevuelo a baja altitud de Ganímedes el 7 de junio de 2021.

Ganimedes tiene un diámetro de 5.268 kilómetros, es la más grande del sistema solar, mayor que el planeta Mercurio (4.878 kilómetros), y una de las lunas más intrigantes. La única con propio campo magnético y un océano subterráneo de agua. Fue estudiada durante los primeros sobrevuelos a Júpiter realizados por las naves espaciales Pioneer y Voyager, pero la exploración actual ha sobrepasado los resultados anteriores, sobretodo los basados en las observaciones realizadas por el orbitador Galileo de la NASA entre 1995 y 2003.

Esta es una vista en color natural de Ganímedes desde la nave espacial Galileo durante su primer encuentro con el satélite. El norte está en la parte superior de la imagen y el Sol ilumina la superficie desde la derecha. Las áreas oscuras son las regiones más viejas y con más cráteres y las áreas claras son regiones más jóvenes y deformadas tectónicamente.<br />Crédito de la imagen: NASA / JPL

Posteriormente realizará un sobrevuelo cercano a Europa (de un diámetro de 3.121 kilómetros), el más pequeño de los cuatro satélites galileanos, sobre el 29 de septiembre de 2022. Europa tiene una corteza de agua helada y una atmósfera muy fina, compuesta principalmente de oxígeno. Su superficie es la más llana de cualquier objeto sólido conocido en el sistema solar. Las columnas de vapor de agua que salen desde  su interior al espacio, según un modelo desarrollado al efecto, es un compuesto de salmuera (agua enriquecida con sal), que se mueve dentro de la luna y eventualmente forma bolsas de agua salada, que entran en erupción expulsándola al exterior. Los científicos  que estudian Europa han considerado las posibles columnas de agua como una forma suficientemente prometedora como para investigar la habitabilidad de la helada luna de Júpiter. Su capa de hielo que cubre un océano interior global, puede ayudar a determinar si contiene los ingredientes necesarios para sustentar la vida.

Esta ilustración de la luna Europa, muestra una erupción crio-volcánica en la que la salmuera del interior de la capa helada podría estallar hacia el espacio exterior.<br />Credit: Justicia Wainwright

Juno hará, después, un par de sobrevuelos cercanos a la luna Io, entre el 30 de diciembre de 2023 y el 3 de febrero de 2024. Io es la luna galileana más cercana a su planeta madre: el mundo del sistema solar más activo volcánicamente, con cientos de volcanes, y algunas fuentes de lava que llegan hasta a decenas de kilómetros de altura, producidas por las erupciones interiores. Io está atrapado en un tira y afloja entre la gravedad masiva de Júpiter y los tirones más pequeños, pero confirmados con precisión, que le producen dos lunas vecinas que orbitan algo más lejos: Europa y Ganímedes. Io es un poco más grande que nuestra Luna pero, igual que ésta con respecto a la Tierra, siempre da la misma cara hacia Júpiter en su órbita alrededor del planeta gigante gaseoso.

La nave espacial New Horizons de la NASA pasó velozmente por Júpiter, capturando a Io, cuando se producía allí una explosión volcánica.<br />Crédito de la imagen: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA Imagen de portada cortesía de NASA / JPL / Universidad de Arizona

Los datos que recopile Juno contribuirán a los objetivos de la próxima generación de misiones al sistema joviano: Europa Clipper de la NASA y la misión JUICE de la ESA (Agencia Espacial Europea). Las campañas científicas de la misión extendida ampliarán los descubrimientos que Juno ya ha hecho sobre la estructura interior de Júpiter, su campo magnético interno, su atmósfera (incluidos los ciclones polares, la atmósfera profunda y la aurora) y su magnetosfera.

La misión extendida involucra 42 órbitas adicionales alrededor de las lunas de Júpiter Crédito: NASA / JPL-Caltech / SwRI

 

Referencias:

 

San Joaquín de Flores


COVID-19
Suscribase COVID-19

También podría gustarte Más del autor

Comentarios

Cargando...
La Revista es un medio de opinión libre y gratuito, pero necesitamos su apoyo, para poder continuar siéndolo Apóyanos aquí
Holler Box