José Mª Moreno: La Perseverance no está sola en Marte

A la rover Perseverance, en su llegada a la superficie de Marte el pasado 18 de febrero de 2021, la estaban esperando. No está sola allí: más de una decena de aparatos, entre orbitadores espaciales, módulos de superficie y robots en activo, comparten tareas con ella.

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José Mª Moreno Ibáñez.  AC/19.52

Desde que el 10 de octubre de 1960 se lanzó la primera nave soviética (Mars1), se han realizado, hasta ahora, 52 lanzamientos hacia Marte, de los que más de una veintena han fracasado total o parcialmente, de todas las nacionalidades. El viaje al planeta rojo es un periplo realmente complicado, y amartizar, algo muy complejo porque requiere pasar de una velocidad de 20.000 kms/hora, a la que entra en la atmósfera marciana una nave espacial, a 0 cuando toca suelo en solo 7 minutos (de ahí los famosos 7 minutos de terror).

Actualmente están operativos en Marte (en el espacio o en superficie), orbitadores o módulos de distintas nacionalidades:

Odyssey (NASA)

Credit NASA

Odyssey es la nave que lleva en órbita de Marte más tiempo, desde 2001. Se lanzó el 7 de abril de 2001 y llegó a Marte el 24 de octubre del mismo año.

Su misión es hacer el primer mapa global de la distribución y la cantidad de los elementos químicos y minerales que componen la superficie marciana. Completó con éxito su misión científica original en agosto de 2004. Hoy en día continúan las operaciones extendidas del orbitador.

El orbitador Odyssey ha funcionado también como un relé de comunicaciones para rovers y módulos de aterrizaje posteriores, por ejemplo, el módulo de aterrizaje del rover Curiosity . Las imágenes y otras mediciones de Mars Odyssey ayudaron también a identificar los posibles sitios de amartizaje para otros robots.

Mars Express (ESA)

Credit ESA

Llamada así debido al poco tiempo que tuvo de desarrollo rápido y optimizado, representa la primera visita de la ESA a otro planeta del Sistema Solar.

Fue lanzada el 2 de junio de 2003. Llevaba un módulo de superficie llamado Beagle-2, que fue liberado de su nave madre el 19 de diciembre de 2003 y debía haber amartizado seis días después. Sin embargo, no se tuvo más contacto con él, declarándose posteriormente como perdido. Actualmente, el orbitador está en la octava misión extendida, que durará hasta el 31 de diciembre de 2022. La misión, aun en activo, ha logrado grandes objetivos, entre ellos: mapear la composición de la superficie y de los casquetes polares, incluidos diversos tipos de minerales hidratados.

Curiosity (NASA)

Credit NASA

Como parte de la misión Mars Science Laboratory, Curiosity era, hasta ahora, el rover más grande y operativo, de los que se han enviado a Marte. Se lanzó el 26 de noviembre de 2011 y amartizó el 5 de agosto de 2012.

Curiosity se propuso responder a preguntas como: ¿Marte alguna vez tuvo las condiciones ambientales adecuadas para sustentar pequeñas formas de vida microbianas? Al principio de su misión, las herramientas científicas de Curiosity encontraron evidencia química y mineral de ambientes habitables del pasado. Actualmente continúa explorando rocas de una época lejana en la que Marte podría haber sido el hogar de una amplia vida microbiana.

Mars Orbiter Mission (India)

Credit ISRO

Mars Orbiter Mission es la primera misión espacial de la India al planeta Marte con una nave diseñada para orbitarlo en un vuelo elíptico. Fue lanzada el 5 de noviembre de 2013.

Su meta es la exploración de las características de la superficie de Marte, su morfología, mineralogía, y su atmósfera.

El objetivo general de esta primera misión india a Marte es desarrollar las tecnologías necesarias para el diseño, la planificación, la gestión y la operación de otras misiones espaciales.

Maven (NASA)

Credit: Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA

MAVEN se lanzó en noviembre de 2013 y entró en la atmósfera marciana aproximadamente un año después. Desde entonces, MAVEN ha realizado contribuciones fundamentales para comprender la historia de la atmósfera y el clima marciano.

El objetivo de MAVEN es determinar cómo sucedió la pérdida de gas en la atmósfera marciana a través del tiempo. ¿A dónde se fue su atmósfera y el agua de su superficie?

MAVEN analiza la atmósfera marciana para determinar cuánto de ella se ha perdido a lo largo de los milenios, midiendo la tasa actual de escape al espacio y recopilando la suficiente información como para deducir procesos relevantes que permitan el análisis hacia atrás en el tiempo.

Exomars Trace Gas Orbiter 2016 (ESA)

ExoMars 2016: Trace Gas Orbiter y Schiaparelli. Crédito: ESA / ATG

La primera misión del programa ExoMars consistió en el Trace Gas Orbiter más un módulo de entrada, descenso y aterrizaje, conocido como Schiaparelli. Los principales objetivos de esta misión eran buscar evidencia de metano y otros gases atmosféricos que podrían ser trazas de procesos biológicos o geológicos activos y probar tecnologías clave en preparación para la contribución de la ESA a misiones posteriores a Marte.

El orbitador y Schiaparelli se lanzaron juntos el 14 de marzo de 2016. Tres días antes de llegar a la atmósfera de Marte, el 16 de octubre, Schiaparelli fue liberado del orbitador para que amartizara, pero el paracaídas y la carcasa trasera se soltaron prematuramente, por lo que el rover se estrelló contra la superficie del planeta rojo. El orbitador sigue actualmente en activo.

InSight (NASA)

Credit NASA

InSight, abreviatura de Exploración Interior usando Investigaciones Sísmicas, Geodésicas y de Transporte de Calor, es un módulo de amartizaje diseñado para realizar en el planeta rojo un primer chequeo geológico completo desde que se formó hace 4.500 millones de años. Es el primer explorador robótico del espacio exterior que estudia en profundidad el interior de Marte: su corteza, su manto y su núcleo. Alguno de sus instrumentos no ha podido llegar a funcionar.

Fue lanzado el 5 de mayo de 2018, amartizando el 26 de noviembre del mismo año en la región de Elysium Planitia.

Misión Hope Mars12​ (Emiratos Árabes Unidos)

Credit: MBRSC / Ken Hutchinson

Los Emiratos Árabes Unidos (EAU) lanzaron esta nave espacial, llamada Hope, en julio de 2020, cumpliendo así con su primera misión espacial. Después de un crucero de siete meses de vuelo, la nave espacial llegó a la órbita del planeta rojo el 9 de febrero.

Hope es un orbitador diseñado para explorar la órbita marciana durante un año marciano (aproximadamente dos años terrestres), analizando la atmósfera del planeta rojo, estudiando cómo perdió, con el tiempo, su agua líquida en superficie.

Tianwen-1 (China)

Ilustración del encendido de frenado de la sonda Tianwen 1
Credit Agencia espacial china (Xinhua).

Tianwen-1 es una misión de la Agencia espacial China para llevar al planeta Marte un orbitador, un módulo de aterrizaje y un rover. El lanzamiento de la misión se realizó el 23 de julio de 2020 y entró en órbita marciana el 10 de febrero de 2021. Se tiene previsto que antes de que acabe este año 2021, el orbitador libere a su rover para que pueda descender sobre la superficie marciana.

Mars 2020 Perseverance

Credit NASA

La nave espacial Mars 2020 Perseverance Rover se lanzó el 30 de julio de 2020, después de años de estudio y preparación. Tomó suelo marciano en la noche del 18 de febrero de 2021. Las operaciones en la superficie durarán, al menos, un año de los de Marte (aproximadamente 687 días terrestres) con el objetivo de descubrir vida microbiana pasada o presente. Con ello se pretende responder a una pregunta que aun sigue sin contestar en la historia de la Humanidad: ¿Solamente, dentro del planeta Tierra, existe vida en la amplitud de este vasto Universo?

Algunas de estas misiones son similares en cuanto a sus objetivos. Las expediciones a Marte son largas, muy costosas y arriesgadas. El descenso sobre el planeta rojo es especialmente complicado por la atmósfera tan tenue que lo envuelve, teniendo que llevar, las naves, sistemas de frenado muy complejos para su descenso. Por lo tanto, debido a las dificultades y grandes costos para fletar misiones con garantía de éxito a Marte, ¿no seria más práctico y eficaz compartir recursos entre las Agencias Espaciales, que establecer competencias y rivalidades que llevarán probablemente a altos costos, incluso a la frustración, de esas empresas?

 

Referencias:

San Joaquín de Flores


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