José Mª Moreno: ¡Por fin! Bennu

Durante este tiempo, OSIRIS-REx también investigará la misteriosa y sorprendente eyección de partícula que se produce desde la superficie del asteroide hacia el espacio. Los científicos están estudiando este fenómeno y han determinado que podría ser debido a una variedad de causas: Sublimación de hielo, impactos de otros objetos, inestabilidad rotacional, fracturas térmicas o repulsión electrostática.

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José Mª Moreno Ibáñez.  AC/19.52

Después de un año, orbitando la nave Osirix Rex (NASA) al asteroide 1999 RQ36 (Bennu), el equipo que la lidera ha decido el sitio donde tocará suelo para toma de muestras en agosto de 2020.

La dirección del equipo resolvió que el sitio denominado como «Nightingale», ubicado en un cráter del hemisferio norte de Bennu, es el mejor lugar para “asterizar” y que la nave espacial OSIRIS-REx tome una muestra (como primera opción), seleccionando otro, conocido por Osprey, como lugar de reserva. Estos fueron decididos entre una primera elección de cuatro.

Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona

De los asteroides cercanos a la Tierra, Bennu está considerado como uno de los  más peligrosos por acercarse a una distancia inferior a 7,5 millones de kilómetros (un Asteroide Potencialmente Peligroso -PHA- se aproxima a la Tierra a una distancia inferior a 0,05 Unidades Astronómicas -UA-, o 7,5 millones de kilómetros). Su órbita llegará a una distancia de 0.005 AU el 23.09.2060, aunque durante el próximo siglo, lo hará a 0,003 AU.

Bennu tiene un diámetro de 490 metros y un periodo orbital alrededor del Sol de 436 días. Su acercamiento máximo al Sol (perihelio) queda en el interior de la órbita de la Tierra (la Tierra orbita a 1 AU del Sol y Bennu a 0,89 AU) y su alejamiento máximo (afelio) llega casi a la órbita de Marte. Sin embargo, no intercepta nuestra órbita debido a que la del asteroide está en otro plano orbital.

Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona

La nave espacial OSIRIS-REx llegó al asteroide Bennu el 3 de diciembre de 2018 con el  objetivo de descender sobre él para tomar muestras de su superficie y traerlas de vuelta a la Tierra. Pero al llegar allí el equipo de control vio que la superficie del asteroide no era como se esperaba: de arena como la de una playa, más bien se asustaron por la cantidad enorme de piedras y rocas que en él había. Por ello, el Equipo de la Misión de la NASA invitó al público en general a participar, a través de una web creada al efecto,  para el estudio de otras áreas más adecuadas para el descenso (ver Larevista.cr  Houston, tenemos un problema).

Después de meses de investigación  se seleccionaron 4 de las propuestas presentadas, entre las cuales  se eligieron una principal y  otra de reserva. Según dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx, profesor de ciencias planetarias y cosmo-química de la Universidad de Arizona: ”Después de evaluar minuciosamente los cuatro sitios candidatos, tomamos nuestra decisión final en función de qué el sitio elegido tuviera la mayor cantidad de material de grano fino y qué la nave espacial pudiera acceder fácilmente a ese material”…»el sitio Nightingale es el que cumple mejor con estos criterios y, en última instancia, garantizará el éxito de la misión”.

Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona

El plan original de la misión preveía una zona de toma de muestras con un diámetro de 50 metros con arena más o menos fina. Hubo que desechar sitios demasiado abruptos.

El cráter que abarca Nightingale es más grande, pero el área segura como para que la nave espacial pueda tomar suelo sin riesgos, es mucho más reducida, aproximadamente de 16 metros de diámetro, lo que resulta casi solo una décima parte del tamaño de lo inicialmente previsto. Esto significa que el Equipo de Control de la nave espacial tiene que actuar con mucha precisión. 

En Nightingale también hay una roca del tamaño de un edificio situada en el borde oriental del cráter, lo que podría representar un peligro adicional para la nave espacial.

La misión también seleccionó a Osprey como área de recolección de muestras según un plan “B”. Cualquier perturbación significativa en la superficie de Nightingale  quizás dificultaría la recolección de muestras en el área seleccionada y habría que tener prevista otra.

De cualquier manera la nave espacial está diseñada para despegar de forma autónoma de la zona de ubicación si en su posición se viera en algún peligro. Aunque en un despegue precipitado, las columnas de escape de los propulsores de la nave espacial podrían alterar la superficie del sitio debido a la escasa micro-gravedad del asteroide.

Después de la selección de las áreas finales primaria y secundaria para toma de muestras, el equipo de la misión  OSIRIS-REx emprenderá otros vuelos de reconocimiento sobre Nightingale y Osprey, comenzando en enero y continuando hasta la primavera del 2020. Una vez que se completen estos vuelos, la nave espacial comenzará los ensayos para su primer intento de recolección de muestras que está programado para agosto. 

Durante este tiempo, OSIRIS-REx también investigará la misteriosa y sorprendente eyección de partícula que se produce desde la superficie del asteroide hacia el espacio. Los científicos están estudiando este fenómeno y han determinado que podría ser debido a una variedad de causas: Sublimación de hielo, impactos de otros objetos, inestabilidad rotacional, fracturas térmicas o repulsión electrostática.

OSIRIS-REx partirá de Bennu en 2021 y está programada para regresar a la Tierra en septiembre de 2023.

José Mª Moreno Ibáñez
AC 19.52
San Joaquin de Flores,  13/12/2019

Referencias:

 


José Mª Moreno Ibáñez (AC 19/52),  es Arquitecto Técnico por la Universidad Complutense de Madrid.Socio fundador de la Asociación de Astronomía “Astromares” (Sevilla-2007)
Astrónomo aficionado (especialidad Asteroides y Cometas). Ha cursado Astronomía por The University of Arizona. «Observación de la Tierra desde satélites» (Agencia Espacial Europea) y «El cielo nocturno» Orion. (Open University London)

 

 

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