José Mª Moreno: Psyche Mission

Psyche puede ser capaz de decirnos cómo surgieron el núcleo de la Tierra, así como los núcleos de otros planetas terrestres.

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José Mª Moreno Ibáñez.  AC/19.52

La NASA, a través de su proyecto Psyche Mission (PSYCHE), está invitando a estudiantes universitarios de cualquier Universidad, o colegio comunitario, de los EE.UU., a postularse para convertirse en uno de los creativos destacados de esta misión espacial, para el año académico 2019-20.

El asteroide 16 Psyche  es único porque a diferencia de la mayoría, que son de sílice o carbono, más o menos rocosos, éste es de metal, hierro y níquel. Sus dimensiones son de 279 x 232 x 189 kilómetros.

Concepto artístico del asteroide 16 Psyche, que se cree es un núcleo planetario despojado.  Crédito de la imagen: SSL / ASU / P. Rubin / NASA / JPL-Caltech

Según un último análisis realizado por Francis Nimmo, profesor de Ciencias Planetarias de la Universidad de California y uno de sus alumnos de doctorado, su interior metálico está en estado liquido.

Psyche, ubicado en el Cinturón Principal de Asteroides, fue descubierto en 1852 por el astrónomo italiano Annibale de Gasparis, quien le puso ese nombre en honor a la diosa del espíritu (según la mitología griega).

La misión Psyche de la NASA fue determinada el 4 de enero de 2017 por el Programa de Descubrimiento de la Agencia Espacial (Discovery), junto con otra denominada Lucy,  con el objetivo de abrir nuevas investigaciones a una de las primeras épocas de la historia de nuestro sistema solar, hace más de 1.000 millones de años, después del nacimiento de nuestro Sol. 

Las dos misiones: Lucy y Psyche, fueron elegidas entre cinco finalistas con el fin, respecto de la primera, de analizar los satélites troyanos de Júpiter (los que se encuentran en las órbitas estables de ese planeta, formando un ángulo de 60º con su dirección del Sol); y, respecto del segundo, para investigar, y quizás comercializar, su composición y sus riquezas minerales. Las fechas que se previeron para su lanzamiento fueron los años 2021 y 2023, respectivamente.

Psyche viajará hasta el asteroide A16 mediante propulsión solar-eléctricadonde llegará en el 2026. Luego pasará 21 meses orbitándolo, mapeando sus características de superficie y estudiando sus propiedades. Entre sus objetivos está el analizar como es su núcleo metálico, en estado que se cree liquido, similar a como es el núcleo externo de la Tierra, de similares características y que rodea al otro interno metálico sólido, pero que no podemos analizar directamente.

El núcleo externo de la Tierra se encuentra a una profundidad de más de 3.000 kilómetros. Hasta ahora solo hemos logrado perforar, en cualquiera de las operaciones de prospección realizadas, hasta unos 12 kilómetros, porque eso es lo que la tecnología actual permite hoy.

Credit NASA

Los estudios realizados sobre Psyche suponen que hace millones de años, era un proto-planeta formado por un manto rocoso y un núcleo de hierro líquido (proceso normal en la constitución planetaria). Entonces sufrió un violento impacto por otro gran objeto que le despojaron de su corteza y manto, dejando expuesto al espacio el núcleo líquido de metal. Posteriormente, el metal fundido que quedó en contacto con el exterior, se enfrió rápidamente formando una corteza sólida, encerrando y comprimiendo al metal liquido que quedaba en su interior. Una vez enfriado, debido a otros impactos posteriores, se produjeron en la corteza del asteroide, emanaciones desde el interior de metal liquido, y se produjeron erupciones volcánicas de metal.

Este es un video demostrativo de como se formó el asteroide 16 Psyche

Credit NASA Psyche Mission

También, con el tiempo, habría habido cambios en la corteza del asteroide: esta se enfrió, y la compresión y las bajas temperaturas habrían formado grietas por contracción y fallas en ella. El núcleo fundido flotante estaría bajo una intensa presión. A medida que se formaran fisuras en la corteza, por el frío exterior, el hierro fundido escapó al exterior formando ferro-volcanes.

Psyche puede ser capaz de decirnos cómo surgieron el núcleo de la Tierra, así como los núcleos de otros planetas terrestres.

Debido a que actualmente no podemos ver, o medir directamente, el núcleo de la Tierra, el asteroide Psyche ofrece una visión única a la historia violenta de las colisiones y el acrecentamiento que crearon los planetas terrestres (como Marte o Venus). Es el único lugar conocido en nuestro sistema solar donde podemos examinar directamente lo que es, casi seguro, un núcleo metálico de un planeta primitivo.

Psyche sigue una órbita, en la parte exterior del Cinturón Principal de Asteroides, a una distancia promedio del Sol de 3 unidades astronómicas (3 UA); la Tierra orbita al Sol a 1 UA.

Un día en Psyche es de aproximadamente 4 horas y 12 minutos que es el tiempo que tarda en realizar una rotación completa sobre su eje. Un año dura alrededor de cinco años terrestres (1.828 días terrestres).

La composición del asteroide ha sido determinada por observaciones de radar  y por la medición de la inercia térmica (la rapidez con la que un objeto gana o re-irradia calor). Pero nadie ha visto todavía directamente al asteroide 16 Psyche, por lo que no sabremos cómo es hasta que llegue allí la nave espacial.

José Mª Moreno Ibáñez
AC 19.52
San Joaquin de Flores, 06/08/2019

Referencias :


José Mª Moreno Ibáñez (AC 19/52),  es Arquitecto Técnico por la Universidad Complutense de Madrid.Socio fundador de la Asociación de Astronomía “Astromares” (Sevilla-2007)
Astrónomo aficionado (especialidad Asteroides y Cometas). Ha cursado Astronomía por The University of Arizona. «Observación de la Tierra desde satélites» (Agencia Espacial Europea) y «El cielo nocturno» Orion. (Open University London)
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