Regreso a la Luna

Se planea por parte de la NASA una nueva misión para volver a enviar astronautas a la Luna en los próximos años: Un orbitador lunar (Gateway) y un módulo de alunizaje de ida y vuelta. La Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Rusa (Roscosmos) también están trabajando en proyectos de futuro hacia nuestro satélite con tecnología, ciencia e infraestructura europeas.

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José Mª Moreno Ibáñez.

El administrador de la Nasa, Jim Bridenstine, inauguró el 9 el de abril del 2019, en Colorado Springs, el 35º Simposio Espacial, que reunió a los principales dirigentes de las Agencia Espaciales del mundo.

En ella, el gerente confirmó el objetivo de NASA de volver a enviar a astronautas a la Luna para el año 2024. Entre ellos a la primera mujer. Hasta ahora, han hecho el viaje Tierra-Luna 24 astronautas y doce han pisado su superficie (el último el 11/12/1972).

En honor a la mujer que sea elegida como cosmonauta, NASA ha designado al proyecto con el nombre de Artemis, la diosa griega de la caza, los animales salvajes, hija de Zeus y hermana de Apolo. Artemis eligió la virginidad para, armada con su arco y flechas, participar en las luchas contra los Gigantes mitológicos. 

Credit NASA

Básicamente el proyecto consiste en llegar con la nave Orion hasta una órbita lunar que pueda dar acceso a cualquier parte de la superficie de la Luna, aunque inicialmente se ubicará orbitando cerca del Polo Sur. A ese punto espacial se transportarán materiales  para construir allí una plataforma en órbita de la Luna, denominada Gateway.

Imagen conceptual del concepto Gateway de Northrop Grumman con el diseño de su hábitat.
Créditos: Northrop Grumman

El sistema de alunizaje tripulado se hará desde esa Puerta de Enlace, que consistirá en:

  1. Un elemento de transferencia en una órbita lunar baja, que controlará los elementos tripulados de descenso y ascenso hacia la superficie lunar.
  2. Desde esa órbita, la tripulación utilizará el elemento de descenso para alunizar en la superficie.
  3. Cuando los astronautas completen su exploración, tomarán el elemento de ascenso de regreso al Portal.

Durante las expediciones lunares, un equipo de la tripulación permanecerá a bordo del Gateway para investigaciones científicas, mientras que otro explorará la superficie lunar. Todos los miembros de la tripulación finalmente subirán a bordo de la nave espacial Orion para regresar a Tierra.

Los primeros elementos que se lancen al espacio, en 2022, serán los de potencia y propulsión, que se colocarán en órbita lunar a una distancia de 400.000 kilómetros de la Tierra, aproximadamente. Serán de propulsión solar eléctrica, fabricados con nuevas tecnologías avanzadas y sostenibles; «eficientes, asequibles y confiables”, según aseguraron en NASA.

Cuando Gateway esté finalizada tendrá: Cuarto de estar, laboratorios para ciencia e investigación, puertos de atraque para las naves espaciales visitantes, etc. Proporcionará a la NASA, y a sus socios, acceso a misiones espaciales de largo plazo, tanto humanas como robóticas.

The Gateway será la base de operaciones para las expediciones futuras a la Luna y a Marte. Incluso antes del primer viaje al planeta rojo, los astronautas la usarán para entrenarse en la vida lejos de la Tierra, y practicar el vuelo de una nave espacial en diferentes órbitas del espacio profundo.

El nuevo satélite lunar, en principio, será mucho más pequeño que la Estación Espacial Internacional. Su interior será aproximadamente del tamaño de un estudio (mientras que la ISS es más grande que una casa de seis habitaciones). Una vez atracados, los astronautas podrán vivir y trabajar a bordo de la nave espacial hasta tres meses máximo, realizar experimentos científicos y viajes a la superficie de la Luna. Incluso, sin la presencia de tripulación, estará preparada para que robots y computadoras de vanguardia realicen experimentos dentro y fuera de la nave espacial, enviando automáticamente los datos obtenidos a la Tierra.

Durante los próximos meses, la NASA llevará a cabo una serie de pruebas en la Tierra con cinco prototipos de hábitats espaciales, de tamaño y diseño únicos. Las maquetas, construidas por cinco compañías estadounidenses, ofrecen diferentes perspectivas sobre cómo vivirán y trabajarán los astronautas a bordo de la Gateway.  Los prototipos deberán resolver las necesidades básicas de los seres humanos durante las expediciones al espacio profundo: Sistemas de soporte vital, control ambiental, aviónica, dormitorios, equipos de ejercicio, áreas comunes, etc.

Credit NASA

Gateway será el hogar temporal y oficina para los astronautas que trabajen más lejos en el espacio, y una base para futuras misiones humanas a Marte.

El lugar que se ha decido para el próximo alunizaje será en la zona del Polo Sur lunar, debido a la gran cantidad de hielo de agua que allí existe. Los polos de la Luna contienen millones de toneladas de agua helada. Este agua representa allí el combustible y la supervivencia.

Robots autónomos se están desarrollando por diversas compañías para Imprimir, fabricar y construir cuantos elementos sean necesarios para un futuro asentamiento humano, con los materiales que se encuentran en la Luna.

La NASA ha seleccionado ya a once compañías para realizar estudios y producir prototipos de los módulos de aterrizaje humanos.

El monto total de la subvención de la investigación inicial para todas las empresas es de $45.5$ millones. Este es un programa de asociación público-privada, en el que las empresas deben contribuir con al menos el 20% del costo total del proyecto. Esta financiación reducirá los costos para los contribuyentes y fomentará las inversiones privadas en la investigación lunar.

Los planes de la NASA son que en el año 2024 se haga el siguiente alunizaje. En el 2028 se haya conseguido ya una base estable de astronautas y en el 2030 será la de una primera expedición a Marte.

Muchos son los problemas a resolver: Alimentación, alta radiación solar, construcción de elementos sostenibles tanto espaciales como lunares, relaciones humanas y robóticas; pero la ciencia, la tecnología, las industrias y la Humanidad  en general, demandan un gran paso en el camino espacial.

No solo la NASA dirige su mirada hacia nuestro satélite. La Administración Espacial Nacional China (CNSA) alunizó con éxito el 3 de enero de 2019 a la sonda Chang’e 4, en combinación con un satélite en órbita lunar, en su cara oculta  (por primera vez en la historia), en el cráter Von Kárman, de 186 kilómetros de diámetro, situado en la cuenca Aitken (uno de los mayores cráteres de impacto conocidos en el sistema solar), cerca del Polo Sur. Su objetivo es el análisis de los minerales que componen su superficie. Lleva también a bordo un pequeño laboratorio con huevos de insectos, algunas semillas de patatas y otras plantas, para realizar con ellos diversos tipos de experimentos.

La compañía israelí Space IL colocó en órbita lunar el 11 de abril del 2019 a la sonda «Beresheet», cuyo objetivo era poner un rover sobre la Luna, pero un fallo en el aterrizaje estrelló el rover contra la superficie (el costo de la operación fue €89€ millones). La nave en órbita, según sus operadores, sigue en activo.

La Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Rusa (Roscosmos) también están trabajando para ir a la Luna. Se planean tres misiones: Dos módulos de aterrizaje y un orbitador para los próximos años. La tecnología, la ciencia y la infraestructura europeas serán la mayor parte de este proyecto. Es prioritario para estas agencias alunizar con alta precisión y tecnología europea.

Referencias
https://www.nasa.gov/specials/moon2mars/

 

AC/19.52
San Joaquin de Flores 23/05/2019

José Mª Moreno Ibáñez (AC 19/52),  es Arquitecto Técnico por la Universidad Complutense de Madrid.Socio fundador de la Asociación de Astronomía “Astromares” (Sevilla-2007)
Astrónomo aficionado (especialidad Asteroides y Cometas). Ha cursado Astronomía por The University of Arizona. «Observación de la Tierra desde satélites» (Agencia Espacial Europea) y «El cielo nocturno» Orion. (Open University London)

 

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