Shashi Tharoor

NEW DELHI – Dígale a cualquiera fuera de la Commonwealth británica que un par de miles de millones de personas están actualmente obsesionadas por la fiebre de la Copa Mundial, y probablemente se encontrará con una mirada de perplejidad. Para la mayor parte del mundo, la Copa del Mundo es un torneo de fútbol que tuvo lugar en Qatar el año pasado y no volverá a realizarse hasta 2026 en América del Norte. Pero para el resto de nosotros –en particular, los casi dos mil millones de habitantes del subcontinente indio– lo que realmente importa es la Copa Mundial de críquet masculino que se está celebrando en la India en estos momentos.

El torneo comenzó el 5 de octubre, con un partido entre los dos finalistas del Mundial de Inglaterra 2019. El perdedor entonces, Nueva Zelanda, se vengó, arrasando a Inglaterra en el cavernoso Estadio Narendra Modi en Ahmedabad, que –gracias al dominio del estadio homónimo y primer ministro indio– es ampliamente considerado como la nueva capital del cricket de la India. Se espera que el propio Modi asista a la final en ese mismo estadio el 19 de noviembre.

Mientras Modi se prepara para buscar un tercer mandato en las elecciones generales del próximo año, su plan de situarse a sí mismo y a su Partido Bharatiya Janata (BJP) en el centro del escenario en la final del evento más popular de la India es una medida política calculada. Una victoria india en la final de la Copa del Mundo coronaría una serie de éxitos internacionales recientes –incluido el aterrizaje en agosto de un vehículo lunar en el polo sur de la Luna y la cumbre del G20 en septiembre–, reforzando así la narrativa de Modi sobre el resurgimiento nacional (India es favorita para ganar, pero la competencia en este gran evento siempre es intensa).

Durante décadas, los políticos indios han reconocido que asociarse con el cricket gana votos. Como resultado, existen estrechos vínculos entre la política india y la burocracia del cricket. Jay Shah, el todopoderoso secretario del organismo rector del deporte, la Junta de Control del Cricket en India (BCCI), es hijo del segundo político más poderoso del país, el hombre fuerte del Interior de Modi, Amit Shah. El difunto ministro de Finanzas de Modi, Arun Jaitley, era el principal administrador de críquet de Delhi. Tras su muerte, el principal estadio de cricket de la capital nacional pasó a llamarse en su honor. El propio Modi solía dirigir la asociación de críquet en su estado natal de Gujarat.

Más allá de los votos, hay una gran cantidad de dinero –y, por tanto, de influencia global– en el cricket. Se dice que India representa alrededor del 90% de los ingresos globales del juego, eclipsando a los países más antiguos y establecidos en los que se juega al cricket. Y con unos ingresos anuales de 771 millones de dólares en 2021-22, el BCCI es la organización de críquet más rica del mundo.

India también fue pionera en la revolución Twenty20 (T20) en el cricket mundial, atrayendo una audiencia aún mayor con una versión abreviada (de tres horas) del juego. El T20 es ahora la forma más rentable de cricket, y la enormemente popular Premier League india (IPL) atrae a los mejores jugadores del mundo con contratos multimillonarios, que son posibles gracias a los lucrativos patrocinios respaldados por la vasta audiencia televisiva de la India. El último acuerdo de cinco años del BCCI sobre derechos de propiedad intelectual ascendió a 6.200 millones de dólares.

A medida que avanza la Copa del Mundo, las acciones indias ya están en auge. Un índice Bloomberg de acciones asociadas con el torneo subió un 20% en los tres meses previos al inicio del evento. Las tarifas aéreas a las ciudades donde está previsto que India juegue se han duplicado los días de partido, y las tarifas a Ahmedabad se han disparado en un 415%. En total, la Copa del Mundo podría impulsar la economía hasta en 2.600 millones de dólares.

El dominio financiero de la India en el cricket trae consigo una influencia desproporcionada sobre el deporte a nivel mundial. Jaitley me dijo una vez que la influencia de la India en el Consejo Internacional de Cricket (ICC), el organismo rector mundial del juego, era similar a la influencia de Estados Unidos en el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas.

El BCCI ha podido configurar los calendarios del cricket mundial de acuerdo con los intereses de la India, especialmente garantizando una ventana para la IPL en la que todos los jugadores estarían disponibles. Tiene una enorme influencia en los debates internacionales sobre la planificación futura, la evolución de las reglas del deporte y la distribución de los ingresos globales. India obtendrá el 38,5% del acuerdo más reciente de derechos de prensa de la CPI por valor de 3.000 millones de dólares.

De la misma manera, cuando India se negó a enviar a sus jugadores a Pakistán para participar en la Copa Asia de este año, la junta directiva de críquet paquistaní no tuvo más remedio que acceder a la demanda de India de que la mayoría de los partidos se trasladaran a Sri Lanka. Pakistán siguió siendo el país anfitrión del torneo, pero sólo nominalmente.

Las relaciones de críquet entre India y Pakistán –ambas potencias del deporte– han estado esencialmente suspendidas desde los ataques de 2008 en Mumbai por terroristas de Pakistán. Aunque se celebró una serie bilateral en India en 2012-13, India se ha negado rotundamente a enviar a sus jugadores a Pakistán.

Además, los jugadores paquistaníes no han jugado en la IPL desde 2008 y es poco probable que sean invitados a hacerlo hasta que mejoren las relaciones con la India. Los dos países se enfrentan sólo en torneos internacionales, oportunidades que Pakistán anhela, dados los colosales ingresos que se obtienen al jugar contra India.

El próximo partido de la Copa Mundial entre India y Pakistán, programado para el 14 de octubre, es, por tanto, el boleto más candente del año. El evento se desarrollará, como era de esperar, en el estadio Narendra Modi. Las tarifas de las habitaciones de hotel en Ahmedabad han aumentado un 300% durante los días cercanos al partido, y a la gente le resulta más barato registrarse en un hospital para un chequeo nocturno de emergencia que buscar un hotel para dormir los días del partido. No hay vuelos disponibles.

Una victoria india en ese juego será vista como una pluma más en el sombrero de Modi y otra señal del irresistible ascenso de la India. Sin embargo, una derrota india probablemente inflamaría a los partidarios chauvinistas hindúes del BJP. Los propios jugadores musulmanes de la India (hay dos en el equipo de 15 hombres) pueden enfrentar acusaciones de devoción insuficiente a la causa nacional.

Hay mucho más en juego para todos de lo que implicaría la cuestión mundana de quién juega mejor. En la India, el cricket es mucho más que un deporte; también es una herramienta política, una industria lucrativa, una fuente de prestigio y una poderosa palanca para ejercer influencia global.

Copyright: Project Syndicate, 2023.
www.project-syndicate.org

Shashi Tharoor

Shashi Tharoor, a former UN under-secretary-general and former Indian Minister of State for External Affairs and Minister of State for Human Resource Development, is an MP for the Indian National Congress. He is the author, most recently, of Ambedkar: A Life (Aleph Book Company, 2022).